Синтетическая биология может легко возродить натуральную оспу
Logo
Cover

За последние 40 лет на Земле не было отмечено ни одного нового случая натуральной оспы. Однако грозная болезнь может вернуться, уверены эксперты. Благодаря распространению биотехнологий синтез любого вымершего вируса вскоре будет доступен даже студентам.

Оспа веками была одним из главных врагов человечества. Только в XIX и XX веках она унесла более 500 млн жизней. Лишь масштабная программа вакцинации помогла обуздать опасный вирус — а затем полностью уничтожить его.

Последний случай натуральной оспы был зафиксирован в 1977 году. Тем не менее, это не повод навсегда забыть об этой болезни, отмечает Wired. В мире все еще хранится достаточное количество образцов оспы, которые могут быть использованы террористами или злонамеренными правительствами в качестве биологического оружия. Многие из них даже не учтены: так, в 2014 году несколько пробирок с оспой были случайно обнаружены в хранилище одной из лабораторий США.

Сегодня в США достаточно противооспенной вакцины, чтобы при необходимости защитить всех жителей страны. Однако подойдет она не всем. Люди, страдающие от ВИЧ и рака, а также беременные женщины и новорожденные дети подвержены риску осложнений. Поэтому перед учеными встает необходимость разработать более эффективную и безопасную вакцину. Один из специалистов, работающих над этим вопросом — канадский вирусолог Дэвид Эванс.

В 2018 году Эванс получил печальную известность после эксперимента по восстановлению вируса лошадиной оспы, безопасного для человека. Для этого его команде понадобилось всего несколько лет, общедоступные генетические последовательности и коммерческие наборы для синтеза ДНК.

Эванса обвинили в безответственности, однако целью ученого было вовсе не развлечение. Он пытался понять, может ли обычный биохакер собрать опасный вирус «на коленке». Ответ оказался неутешительным: при желании человек с навыками лаборанта сможет в простой лаборатории вернуть к жизни любой вирус, считающийся вымершим — например, натуральную оспу. Сделать это будет непросто, но возможно.

Исследование также легло в основу разработок новой вакцины. Подобно натуральной, конская оспа была полностью уничтожена, а единственный образец недоступен для исследований. Поэтому, чтобы начать эксперименты, Эвансу и его коллегам пришлось синтезировать вирус с нуля. Результатом стала вакцина против натуральной оспы TNX-801, которая уже успешно испытана на мышах.

Несмотря на критику, обрушившуюся на Эванса, его усилия не прошли даром. После эксперимента с воссозданием лошадиной оспы правительства стали уделять намного больше внимания проблеме биохакеров, способных синтезировать биологическое оружие. Появились и конкретные предложения по усилению биобезопасности.

Например, компания Ginkgo Bioworks помогла разработать специальный алгоритм, который устанавливается на устройства по синтезу ДНК. Если кто-то попытается создать геном вируса или бактерии из запрещенного списка, программа подаст сигнал тревоги.

Тем нем менее, даже самых строгих мер может оказаться недостаточно. Многие эксперты уверены, что возрождение оспы — лишь вопрос времени. И чтобы встретить старого врага во всеоружии, готовиться нужно уже сейчас.

Среди мер, разрабатываемых для борьбы с вымершим вирусом, не только вакцины, но и новые лекарства. Так, в США впервые за 40 лет был одобрен новый препарат для лечения оспы — тековиримат. Хочется надеяться, что он так и останется невостребованным.